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Come Walter Alvarez ha decodificato l'attacco dell'asteroide Chicxulub

Come Walter Alvarez ha decodificato l'attacco dell'asteroide Chicxulub


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Nel 1978 i geofisici Glen Penfield e Antonio Camargo volavano sopra la penisola dello Yucatán, appena al largo della costa orientale del Messico.

Stavano conducendo un'indagine magnetica aerea del Golfo del Messico, alla ricerca di petrolio per la compagnia petrolifera statale messicana, Pemex.

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Analizzando i loro dati, Penfield ha trovato un enorme arco sottomarino esposto a sud di 70 km (40 miglia) di diametro. Consultando una mappa precedente, trovò un arco corrispondente che puntava verso nord. Insieme, i due archi formavano un cerchio, largo 180 km (110 mi) e centrato vicino alla città messicana di Chicxulub.

Penfield e Camargo presentarono i loro risultati alla conferenza 1981 della Society of Exploration Geophysicists, ma a quella conferenza parteciparono solo scarsamente a causa dei membri che partecipavano a una conferenza separata su qualcosa chiamato Confine K-Pg.

Il confine K-Pg

In tutto il mondo, i geologi avevano trovato uno strato di sedimento bianco e gessoso e hanno usato questo confine per segnare la fine del periodo Cretaceo (l'ultimo periodo dell'era mesozoica) e l'inizio del periodo Paleogene (il primo periodo dell'Era Cenozoica). La datazione al carbonio ha mostrato che lo strato aveva 66 milioni di anni.

Un team composto dal fisico vincitore del premio Nobel Luis Alvarez, suo figlio geologo Walter Alvarez e i chimici Frank Asaro e Helen Michel avevano studiato questo strato e hanno scoperto che conteneva una concentrazione insolita dell'elemento iridio.

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L'iridio si trova raramente nella crosta terrestre perché è un elemento pesante ed è affondato nel nucleo terrestre mentre il pianeta era fuso. L'iridio è, tuttavia, molto abbondante negli asteroidi e gli Alvarez suggerirono che un asteroide doveva aver colpito la terra, e non un asteroide qualsiasi.

Data la quantità di iridio trovata nello strato K-Pg, l'asteroide responsabile del confine K-Pg doveva essere di 10 km (6,2 mi) di diametro, o circa le dimensioni di Manhattan. Per fare un confronto, la luna marziana Phobos ha un diametro di 11 km (7 mi) e il Monte Everest è poco meno di 9 km (5,6 mi).

Un simile impatto avrebbe rilasciato l'energia di 100 trilioni di tonnellate di TNT, ovvero circa 2 milioni di volte la più potente bomba termonucleare mai fatta esplodere. Ma, se si verificava un tale impatto, dove erano le prove?

Chicxulub e K-Pg convergono

Oltre all'iridio, nello strato K-Pg erano presenti anche granuli di quarzo shockato, sferule di vetro e tectiti. Le tectiti sono corpi di ghiaia composti da vetro naturale nero, verde, marrone o grigio formato da detriti terrestri espulsi durante gli impatti di meteoriti.

Questi erano particolarmente abbondanti nei depositi intorno ai Caraibi, e questo ha dato agli scienziati un indizio su dove cercare. Il cratere Chicxulub nella penisola dello Yucatán si adatta perfettamente al conto.

Sulla base del decadimento radioattivo dell'argon, Paul Renne del Berkeley Geochronology Center ha stimato che la data dell'attacco con l'asteroide fosse 66.038.000 anni fa, più o meno 11.000 anni. E, secondo Renne, i dinosauri si estinsero entro 33.000 anni da questa data.

Studi recenti

Nel 2016, gli scienziati hanno perforato l'anello di picco del cratere Chicxulub e hanno scoperto che era composto da granito, piuttosto che dalla tipica roccia del fondo marino. Il granito si trova normalmente nelle profondità della terra.

Gli scienziati hanno scoperto che il granito era stato scioccato, fuso ed espulso sulla superficie terrestre in pochi minuti. Hanno anche trovato prove del movimento colossale dell'acqua di mare, o tsunami.

Uno studio condotto nel 2018 presso l'Università del Michigan, ha modellato il modo in cui si sarebbe propagato lo tsunami del cratere Chicxulub. Hanno scoperto che le onde nel Golfo del Messico sarebbero state alte 1.500 metri, mentre le altezze delle onde negli Oceani Atlantico e Pacifico sarebbero state fino a 14 metri.

L'impatto dell'asteroide ha espulso un'enorme quantità di roccia vaporizzata e solfati nell'atmosfera terrestre, bloccando il sole, e questo ha avuto un effetto improvviso e catastrofico sul clima in tutto il mondo. Studi recenti dimostrano che questo impatto invernale è durato solo per un breve periodo, poi le temperature in tutto il mondo sono effettivamente aumentate.

I ricercatori che studiano i resti di pesce nei sedimenti a El Kef, in Tunisia, hanno scoperto che la temperatura del mare era aumentata di circa 5 ° C non molto tempo dopo l'attacco dell'asteroide e che è rimasta tale per circa 100.000 anni. Attribuiscono l'aumento al rilascio di anidride carbonica nell'atmosfera da parte dei carbonati colpiti e dagli incendi boschivi che sarebbero stati innescati dall'impatto dell'asteroide.

Nell'aprile 2019, un documento pubblicato in Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) ha descritto la scoperta di un sito fossile nel Nord Dakota che fornisce una "istantanea postimpatto" degli eventi dopo l'impatto dell'asteroide. Gli scienziati hanno trovato tectiti incorporate nell'ambra e nelle branchie di circa il 50% dei pesci fossili. Hanno anche trovato tracce di iridio.

Gli autori, incluso Walter Alvarez, hanno teorizzato che lo shock dell'impatto dell'asteroide ha causato seiches, o oscillazioni dell'acqua in laghi, baie o golfi, e queste portarono al rapido seppellimento degli organismi sotto uno spesso strato di sedimenti.

La morte dei dinosauri permise a piccole creature le cui catene alimentari erano meno complesse di sopravvivere. Nel corso degli eoni, quelle piccole creature si sono evolute in noi, una creatura capace di ricercare e analizzare la genesi della propria esistenza.


Guarda il video: Meteor Impact Site. National Geographic (Potrebbe 2022).


Commenti:

  1. Nawaf

    Secondo me è già stato discusso

  2. Hodsone

    A mio parere, questo è ovvio. Mi asterrò dal commentare.

  3. Eugenio

    Gee-gee, nitrindo meravigliosamente

  4. Balkis

    Sono finito, mi scuso, ma non tutto non si avvicina. Ci sono altre varianti?

  5. Sinh

    Penso che ti sbagli. Posso difendere la posizione. Scrivimi in PM, comunicheremo.



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