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Un nuovo studio ci avvicina a una chiara definizione di coscienza umana

Un nuovo studio ci avvicina a una chiara definizione di coscienza umana


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Un nuovo studio contribuirà al problema della definizione della coscienza umana. Nella maggior parte dei casi, una persona cosciente o incosciente è facile da diagnosticare. Tuttavia, ci sono alcuni casi in cui, di solito dopo una grave lesione cerebrale, è difficile dire se una persona che non risponde non è più veramente cosciente.

La diagnosi della coscienza di qualcuno può essere una questione di vita o di morte quando la risposta ha implicazioni per il tipo di assistenza continua che riceve. Un nuovo studio collaborativo ha raccolto dati sull'attività cerebrale tramite risonanza magnetica funzionale da 150 persone diverse in quattro luoghi diversi.

Le risposte sottili fanno una differenza enorme

Ciascuno dei soggetti era tecnicamente inconscio ma non tutti allo stesso modo. 47 dei soggetti sani sono stati sottoposti a scansione del cervello quando sono entrambi svegli e dopo essere stati sottoposti ad anestesia generale.

I restanti 112 volontari avevano tutti subito una grave lesione cerebrale. Questo gruppo più ampio è stato poi ulteriormente suddiviso in un gruppo considerato in uno stato di minima coscienza e un gruppo con diagnosi di sindrome da veglia non responsiva.

Il gruppo minimamente cosciente era in grado di mostrare piccoli segni di consapevolezza mentre il gruppo con sindrome che non rispondeva aveva soggetti che erano svegli ma non mostravano alcun segno di movimento volontario. I risultati di tutti i dati della scansione cerebrale sono stati quindi confrontati.

Schemi chiari emergono dal confronto dei dati

Sulla base dei risultati della fMRI sono emersi quattro chiari modelli di attività cerebrale che si ritiene siano correlati alla cognizione. I modelli sono rilevati dai livelli di connessioni complesse tra i neuroni in 42 diverse regioni del cervello; si formano lungo uno spettro dal più complesso al meno complesso.

Lo scienziato ha notato che il pattern più altamente complesso 1 era più probabile che si manifestasse nei pazienti sani e svegli. Il pattern meno complesso 4, era comune nei pazienti completamente non responsivi.

I pattern centrali 2 e 3 si sono presentati con la stessa frequenza in tutti i gruppi. Tuttavia, il gruppo minimamente cosciente ha mostrato il pattern 1 in più rispetto ai pazienti completamente non responsivi.

La definizione della coscienza richiede attenzione al sottile

I ricercatori erano interessati a notare che le persone in stato vegetativo o di minima risposta che rispondevano all'imaging mentale occasionalmente mostravano anche il pattern 1. I pazienti in uno stato vegetativo che non rispondevano all'imaging mentale non mostravano segni del pattern 1.

Né questo modello è stato trovato nei volontari sani che sono stati sedati.

"È importante sottolineare che questo modello complesso è scomparso quando i pazienti erano sotto anestesia profonda, confermando che i nostri metodi erano effettivamente sensibili al livello di coscienza dei pazienti e non al loro danno cerebrale generale o alla loro reattività esterna", l'autore dello studio Davinia Fernández-Espejo, neuroscienziato presso L'Università di Birmingham nel Regno Unito, ha detto in un articolo per The Conversation che spiega il lavoro del team.

La ricerca offre ulteriori opportunità di studio

Gli autori affermano che, sebbene non vi sia ancora una risposta definitiva, un'attenta comprensione delle sottili distinzioni tra schemi e gruppi offre sicuramente nuove opportunità per studiare la definizione di coscienza.

"In futuro, potrebbe essere possibile sviluppare modi per modulare esternamente queste firme coscienti e ripristinare un certo grado di consapevolezza o reattività nei pazienti che le hanno perse, ad esempio utilizzando tecniche di stimolazione cerebrale non invasive come la stimolazione elettrica transcranica", ha detto Fernández-Espejo.


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Commenti:

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